醫療保健:益生菌治病有那些成功例子?

越來越多的研究指腸胃細菌與人體健康息息相關,所以聲稱能改善腸胃微生物生態平衡的益生菌產品 (Probiotics) 也自然成行成市。市面上這些產品有很多,由乳酪到膠囊到粉劑也有,而它們聲稱的功能就更多,由維持腸胃健康以至是抗敏抗炎甚至是抗癌都有。那已被科學證實有效的例子到底有那些?就由本文來為大家介紹一下。

益生菌最先被發現有效的應該就是為小孩治各種腹瀉。服用益生菌能有效預防服用抗生素引起的腹瀉,益生菌對於持續性腹瀉也是有效的,這份10年的回顧文獻就分析了四個相關研究共464名參加者,得出的結果是對於腹瀉持續14天或以上的小孩,益生菌能平均減少腹瀉天數4天,當中兩個研究也指益生菌可減少腹瀉 (註一)。最後是急性腹瀉,服用益生菌能縮短腹瀉時間25小時,並將腹瀉持續四天或以上的風險降低59% (註二)。

益生菌為小孩治腹瀉是名副其實的小兒科,而真正能展示它威能的要算是今年較早前一個來自印度的研究。膿血症 (Sepsis) 在印度是初生嬰兒頭號殺手之一,而這個在印度鄉郊推行的研究是探討嬰兒每天服用乳酸桿菌Lactobacillus plantarum能否有效預防膿血症。研究結果顯示接受這乳酸桿菌的嬰兒們患上膿血症的機會大大降低了40%,而且只是服用了一週就有效果。令研究員大感意外的是乳酸桿菌同時也大幅低了其他細菌的感染,亦連帶降低了肺炎和呼吸道感染的機率,所以這益生菌不單止是在腸胃有效,就連對全身的免疫系統也有好處。研究本來是打算招募8000名嬰兒的,而這出色的結果令招募可提前終止,只需要四千五百多名嬰兒就完滿結束 (註三)。

益生菌的成功例子大概就只有這些。針對其他病症或健康問題的益生菌研究雖然多不勝數,但一律尚未有科學證據支持有效。

為甚麽?問題大概是出在挑選菌種上面。

市面上的益生菌產品種類雖然繁多,但它們都是從商業角度出發,被選中來生產的菌種多是因為容易量產而不是對人體有效。例如上面那個來自印度的研究首先嘗試的正是最常出現在益生菌產品的乳酸菌菌種Lactobacillus GG 和 Lactobacillus sporogenes,但實驗的結果卻是效用全無。因為這些菌種在腸胃只是過客,不能很好地依附在腸胃裏面落地生根,自然也就無法帶來健康效果。最後印度研究團隊是專門從糞便抽取並嘗試了好幾個菌種才找到能較好地依附在腸胃壁的乳酸桿菌,再在飲食中加入一種糖分作為細菌飼料才順利令菌種在嬰兒的腸胃生長並維持四個月之久(註三)。

由此可見益生菌雖然可以帶來強大的健康效果,但這極需要精心挑選,也很可能需要針對不同情況來度身定造,而這都是目前量產型產品所缺乏的。所以目前益生菌產品仍停留在理論上很美好,但現實上無能為力的境況。

註一:Bernaola et al (2010) Probiotics for treating persistent diarrhoea in children. Cochrane Database Syst Rev. 11:CD007401.

註二:http://www.cochrane.org/CD003048/INFECTN_probiotics-for-treating-acute-infectious-diarrhoea

註三:Panigrahi et al (2017) A randomized symbiotic trail to prevent sepsis among infants in rural India. Nature 548: 407-412.

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