醫療保健:母乳能對抗愛滋病毒

母乳是嬰兒的最佳食物,除了較易吸收外,吃母乳的嬰兒也比吃奶粉的有較強的抵抗力。

由於初生嬰兒免疫系統尚未完全,他們需要母乳來補強免疫力。母乳中含有大量來自母體的抗體和白血球 (leukocytes),這些成分能通過嬰兒的腸道進入血液,再到逹各器官並給予充足的免疫保護。

母乳中也有超過四百種大小結構不同的聚糖 (Glycans),儘管這些聚糖絶大部份不能被嬰兒吸收,但這些聚糖能像磁石般吸引病原體,從而減低病原體依附在嬰兒腸胃致病的機會。

此外母乳也含有豐富的蛋白質,當中的乳鐵蛋白 (Lactoferrin)、粘蛋白 (mucin) 等也能抑制細菌以及病毒的繁殖。但母乳的抗疫能力可不止於此,最近科學家更在母乳中發現一個可以中和愛滋病病毒的成分。

在落後國家中嬰兒經母親感染愛滋病的情況十分普遍,這也是兒童感染愛滋病的主要途徑。但早年有研究發現,儘管嬰兒長時期經母乳接觸愛滋病毒,仍然有超過九成的嬰兒未受感染。這令科學家信相母乳中有成份能有效抑制病毒的繁殖和傳播,他們也一直在致力尋找這成份。

上面提及過的母乳成分對愛滋病毒也有一定的抑制效果,但最近一研究指出最主要的中和成份原來是一個叫肌腱蛋白C (Tenascin-C)的蛋白質。一直以來肌腱蛋白C的主要作用被認定是在胚胎發展和傷口癒合方面,但研究發現肌腱蛋白C能結合並中和愛滋病毒,防止病毒與身體其他細胞接觸,而若母乳缺少這成份的話對病毒的效果將會大打折扣。科學家期望這發現能被應用在降低愛滋病傳染方面的技術 (註)。

註:Fouda et al (2013) Tenascin-C is an innate broad-spectrum, HIV-neutralizing protein in breast milk. PNAS. doi: 10.1073/pnas.1307336110.

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