網絡日志:Stephen Wolfram自述

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大家聽說過Stephen Wolfram(斯蒂芬·沃爾夫勒姆)嗎?

了解他的經歷和成就嗎?

我對他了解不多,但是讀了下面這篇2005年的演講,聯想到2009年推出的知識引擎WolframAlpha,我覺得他真是傳奇人物,在學術上可能與霍金一個級別。

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Stephen Wolfram自述
—-在Y Combinator創業學校的演講

時間:2005年10月25日

地點:哈佛大學

翻譯:阮一峰

原文:http://www.stephenwolfram.com/publications/recent/ycombinatorschool/
這裡是創業學校,所以我覺得,應該跟你們講一點我開公司的事情。

小時候,我從沒想過開公司,我想成為一個物理學家。

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(圖一:1964年,5歲。)

 

這方面,我進展得很快,15歲就能發表論文了。

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(圖二:1976年,17歲,在伊頓公學。)

 

我一直認為,研究一定要用最好的工具。70年代中期,計算機在英國很稀罕。我第一次接觸計算機,用的還是紙帶。但是,我很快就成了一個相當厲害的程序員。

接下來幾年,我在物理學研究中大量使用計算機。即使我用的是當時最先進的美國計算機,還是不斷遇到故障。

二十歲那年,我拿到了博士學位,成為物理學家的夢想進展得很順利。

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(圖三:1980年,21歲,博士畢業後立即被加州理工學院聘用。)

 

但是,我還是想要更好的工具,我明白,唯一的方法就是自己把它們造出來。所以,我就動手了。

1979年,最時髦的計算機語言是C。軟件工具的第一個版本花了一年時間,代碼有幾十萬行。主要部分是我寫的,剩下的是其他七八個人寫的,還有大概五六個人提供過幫助。

那時,我是加州理工學院的研究人員。我首先想到的是,讓學校幫忙推廣我的軟件。這個想法太糟了,引發了許許多多的事情。但是,我在這裡不打算說這些事,只告訴你們,我後來明白了,如果要推廣這個軟件,必須自己來幹。

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(圖四:1981年,22歲,登上《紐約時報》。)

 

所以,我成立了一家公司,不過我仍然把自己看做一個學者。

那時,我對商業活動一無所知,我就找了一個CEO,然後籌到了一大筆風險投資。

不久,公司的管理人員對我說:”我們是專業人士,這些事情讓我們管就行了。”我試圖介入公司的運營,但是遇到了很多挫折。我覺得,很多經營決策都有問題,但是無能為力。

我記得,最大的問題就是各地的銷售人員。他們希望銷售人員分佈在美國各地,但是我覺得,我們的產品很複雜,管理好外地的銷售人員很困難,如果有重大的商業活動,應該直接派人從洛杉磯坐飛機過去。

我認為這是常識,結果卻被告知,我對商業並不了解,最好不要插手。後來的事實證明我是對的,但是這樣的事情還是一再發生,我就對自己說:”不行,太荒唐了,我得離開這裡。”

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(圖五:1984年,25歲,開發的軟件在Sun-2電腦上運行。)

 

我就去了普林斯頓大學,研究許多很有趣的科學問題,業餘時間也做一些高科技的諮詢顧問。

你們可能想知道,我的第一家公司後來怎麼樣了。我告訴你們吧,每一年只要新出現一個熱點,風險投資商就讓它跟進。結果,它每年都虧錢,但是每年都籌到更多的錢。

最終,在1995年前後,我收到了一大堆公司寄來的文件。我以為它進入破產訴訟了,但是令人萬分震驚,事實是它要上市了。

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(圖六:1984年,25歲,與著名物理學家費曼在一起。)

 

還是回到我自己的故事,80年代中期,我做了大量的基礎研究,主要與復雜性(complexity)的起源有關。看上去,我可以創造一個新的領域。這涉及到大量的工作,我就到處宣揚所謂的”複雜系統研究”(complex systems research),試圖吸引別人投入這個領域。

我成立了一家小公司,出版這方面的專業雜誌。這本雜誌實際上直到今天還在發行。然後,又在一所大學裡成立研究中心。不過,我必須很不好意思地承認,只過了幾個星期,我就發現那所大學的管理風格不適合我。

如果我真的想把我的學科發揚光大,最佳策略就是自己做出最好的工具,然後自己用它們來搞研究。

那是1986年,正趕上個人電腦開始擁有足夠的計算能力了。

我使用各種各樣不同的軟件,完成不同的研究。我就有一個想法,也許可以做出一個通用的計算系統,然後我只用這個系統就行了,其他人也會認為這個系統很有用。

這就是激勵我做出Mathematica的原因。我下定決心要把它做出來。

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(圖七:1988年,第一本Mathematica書籍。)

 

我知道自己需要成立一家公司。

我不想再犯第一次成立公司時的錯誤,也不想重複我做諮詢顧問時看到的別人的錯誤。這一次,我一定要自己來當CEO,就算犯錯,也要按自己的想法行事。

那時,我已經有一點錢了,第一批招來的工作人員很多都是兼職,所以我不需要外部資金。沒過多久,我就與NeXT公司、Sun公司、IBM公司達成協議,它們的機器會支持我們的軟件。

一年半之前,1988年6月,Mathematica第一版發布了,引起轟動。

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(圖八:1988年運行Mathematica的Next電腦。)

 

我記得,那時我有15個僱員。我希望保持小公司的規模,只做一個純粹的研髮型公司。銷售和推廣的部分(至少銷售部分),都留給硬件公司去做。

可惜這種想法行不通。儘管我的願望很美好,也做了很多努力,但是不同公司的文化差異太大。不久,我就看出來了,所有的事情都必須自己的公司來做。

令人高興的是,後來的事情都很順利。從那時起,公司一直發展良好,已經超過18年了,而且持續盈利。我也仍然是CEO,一直努力讓公司保持小規模,目前公司的核心部分也不過350人左右。

雖然小,但是公司運作得很好。過去17年來,在Mathematica的幫助下,無數新發現和新產品被做出來,全世界頂級的研發人員,大部分都習慣使用它,許許多多其他行業的人也在使用它。

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(圖九:1990年,Mathematica月刊開始出版。)

 

我們發明了大量的新技術。我組建了一支穩定的團隊,裡面有許多天賦高超的人,我真的很享受與他們一起工作。

1991年,公司盈利良好,已經可以上市了。但是,我決定不上市。我希望它始終是我自己的公司,這樣我就能做自己想做的事情—-那些長期的項目,比如我的科學研究。

我計劃用一年的時間,投入基礎研究。但是就像人們第一次使用望遠鏡,我將Mathematica投入計算,立刻就看到了各種意想不到、令人激動的發現。這種情況持續發生,已經十年了。

聽上去有點瘋狂。我每天很晚起床,遠程管理一下公司,那時已經是下午了。然後,通宵達旦進行科學研究。

我逐漸創立了一門嶄新的學科。我把它系統地寫成了一本書,最終在2002年出版。

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(圖十:2002年,著作A New Kind Of Science出版。)

 

新興的科學讓我們看到自然界的大量秘密,通過使用技術,我們還將做到許多現在無法想像的事情。這讓人激動,我很高興自己的生活中可以乾這些事情。

走到今天這一步,並不是輕而易舉的。我非常幸運,年紀很小的時候,就在科學上取得了相當的成功,這允許我輕鬆地將自己的一生投入到科學研究之中。

我總是想做我自己的東西,使得我不可避免要成立自己的公司。這裡面有一種交換關係,如果你願意做更多乏味的事情,你可能賺到更多的錢;如果你不太關心錢,你可能就會得到更多的智力樂趣。

我非常滿意現在的狀況:我在做真正有趣的東西,而且還賺到足夠的錢,可以一直做下去。

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(圖十一:1994年,35歲,埋頭整理書稿。)

 

2002年以後,既然我的研究成果已經出版,我就把精力主要集中在研究工具上面,也就是Mathematica。

你們知道,Mathematica構建在一些有關計算的深刻的想法上面。過去十年來,我們逐漸意識到,這些觀念和算法不僅可以用來構建Mathematica,還可以用來構建一些更大的東西。最終成果出來的時候,將非常令人激動,我想比Mathematica的第一版還令人激動。

你真正在乎你正在做的事情,這很重要。最近,我每天花大量時間來設計Mathematica,它的語言、功能、界面等等。我試圖搞清楚這些事情的基本特性,我覺得這與科學研究的難度不相上下。我試圖把那些基本的東西做對,盡可能做到簡潔和強大。

我找來能幹的人,與我一起工作。我把大量職責交給別人。但是,如果你想要保持整個系統協調和統一,那麼有些事情你就必須自己來做。我堅持真正理解每件事。你們知道,每次我有什麼地方不懂,就會出差錯。

我想這是我管理公司的一個風格。一開始,所有事情都是CEO做,慢慢的,等你理解這些事情以後,你就僱其他人來做。但是如果你沒有理解,就把責任委派給其他人,事情就會搞糟。

公司(尤其是私人公司)不可避免地多少帶有一點領導人的個性。所以,我的公司就有點古怪,裡面有很多聰明的人,每個人實際上都在從事創造,沒有純粹意義上的經理。每個人(包括我)把大部分時間都花在創造新東西上面。

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(圖十二:2002年,43歲,為新書籤名。)

我的個人經歷就是這樣。

我的經驗就是,你必須有一些自己真正熱愛的東西,然後你應該致力於推動它的發展。如果你聰明的話,你很可能會掌握運營公司的訣竅。要讓公司運營成功,你需要找到一些真正關心公司的人來領導它。但是,你不能把成立公司的核心動機,委託給其他人。

(完)

2011年7月16日

 

阮一峰的网络日志

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