醫療保健:咖啡預防腦退化

若問為甚麽要喝咖啡的話,相信大部份人的答案會是: “因為需要咖啡因來提神”。咖啡因可算是一種輕微的興奮劑,它能刺激中樞神經,並有短暫提高記憶力和專注力的作用。但長遠來說對腦部功能的影響又如何?會否有副作用?有網上文章說長期大量攝入咖啡因可以導致咖啡因中毒,造成部分腦细胞過度興奮和死亡,影響腦部功能,這又是否屬實呢?

各位嗜愛咖啡的朋友其實並不用太擔心。據研究所得,長期飲用咖啡並非但不會損害腦功能,更很有可能對預防腦退化有所幫助。眾多研究顯示,每天喝三杯咖啡的人仕在十年內的認知衰退最少,患上柏金遜症的機率也相對較低。此外咖啡對預防老人痴呆症也有效果,從中年起每天飲用三至五杯的話能將老人痴呆風險降低 65% (註一)。

咖啡為甚麽能減低老人痴呆症的風險?老人痴呆症的主要病變之一來自β類澱粉蛋白質 (beta amyloid),這些蛋白質在腦內的堆積的話可以令神經觸突失效無法傳遞訊息,甚至殺死神經細胞。研究指咖啡因能保護神經細胞免受β類澱粉蛋白質的毒性所害,在小鼠實驗中長期攝取咖啡因也能增強記憶力,並有助清除在腦內海馬體所積聚的β類澱粉蛋白質 (註二)。除了咖啡因外,咖啡也含有大量抗氧化物多酚 (polyphenol),能迅速地為血液增添抗氧化物,這也相信是防止腦退化的重要一環。

那咖啡能否成為老人痴呆症病人的救星?目前研究主要被確立在預防方面,在舒緩病情方面暫時並未有相關的臨床試驗。所以咖啡在老人痴呆症病人身上能起多大作用仍是未知之數。

註一:Eskelinen et al (2009) Midlife coffee and tea drinking and the risk of late-life dementia: A population-based CAIDE study. Journal of Alzheimer’s disease 16: 85-91.

註二:Flaten et al (2014) From epidemiology to pathophysiology: what about caffeine in Alzheimer’s disease? Biochem. Soc. Trans. 42:587-592.

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