醫療保健:禁食的神奇保健功效 (上)

現代人基本無需擔心捱餓的問題,食物唾手可得早已成為理所當然的事。但這在進化史上絶非必然,自古以來生物多是在資源困乏的地方掙扎求存,每分每刻也要和大自然摶鬥。為了應付食物不足的問題,生物衍生了避免衰老、保持健康的機制,在缺乏資源時保存生命力。

在捱餓或禁食時身體會激發長壽基因 Sirtuin,強化各器官對壓力的抗性,這反應在很多動物實驗中也能延長壽命,除此以外也有好些健康效果。首先禁食會令血糖降低,只需半日至一天後會血糖就會降低百分之二十或以上,並將肝臟所儲備的葡萄糖用完。在此之後身體就會啟動酮生成作用 (ketogensis) ,令身體消耗多餘的能量儲備並以酮體 (ketone bodies) 來提供能量。酮生成作用雖然未必有助減肥,但能調整內分泌、降血壓、降膽固醇和三脂甘油酸等等。所以禁食能減低心血管疾病的機率,以及改善葡萄糖調節和胰島素抗性等問題。

禁食能改善肥胖相關的健康問題是明顯不過的,但除此以外,禁食還有機會被利用在癌症的預防和治療上。癌細胞需要在增生的同時對付身體的防禦機制,所以在資源豐富的生存環境中比較有利。禁食所改變的內分泌當中包括胰島素生長因子 IGF-1 (Insulin growth factor 1) ,IGF-1 被認為會增加癌變風險,而禁食能降低 IGF-1 在血液中的濃度。此外禁食也能減低 DNA 損害和加快受損細胞自滅,所以有保護正常細胞,抑制癌細胞生長的作用。在小鼠實驗中若以禁食配合藥物治療的話能在減低副作用的同時增加存活率,在人體研究方面暫時沒有太多數據,但在一些小型研究中,若在接受化療期間禁食能減低化療的副作用。目前禁食對癌腄瘤生長以及化療毒性的人體臨床實驗正在歐美進行。

禁食的神奇效用可不止於此,除了生陳代謝毛病和癌症外也能防止老化,對很多慢性病如自身性免疫疾病和神經系統退化等疑難雜症也有神奇功效,下篇繼續。

資料來源:Longo & Mattson (2014) Fasting: molecular mechanisms and clinical applications. Cell metabolism. 19: 181-192.

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