醫療保健:禁食的神奇保健效用 (中)

前一篇談到禁食有多種好處,其中之一是減慢細胞老化。老化的主要原因之一是自由基 (Free radicals) 對細胞的氧化損害 (Oxidative stress),而禁食正是有抑制氧化損害的作用。葡萄糖是人體最有效率的能量提供方式,但它需經氧化才能有效地釋出能量,而這過程無可避免地產生自由基,對細胞做成傷害。禁食會令人體關閉葡萄糖方面的能量生產線,轉以酮生成作用 (Ketogenesis) 來提供能量,大大減少了自由基產生,所以能令細胞老化變慢。值得注意的是禁食雖能減慢細胞老化,但對於年齡增長所做成的骨骼和肌肉衰退是無能為力的。

禁食的抗炎作用

氧化損傷除了和老化有關之外,和各種炎症也有密切關係。發炎是過敏反應和自身性免疫疾病的重要一環,罪魁禍首一是氧化損傷,二是發炎因子,而兩者皆會被禁食所抑制,故此禁食對過敏症和自身性免疫力疾病有神奇的功效。其中一個好例子就是哮喘,哮喘病人在隔天禁食兩至四星期後,血液中的發炎因子 TNF-alpha濃度顯著下降,發炎和臨床症狀也大大減輕 (註一)。另一個出眾的例子是類風濕性關節炎 (Rheumatoid arthritis),類風濕性關節炎是免疫細胞分泌抗體攻擊關節所引起的,患者在一至三星期的禁食後發炎程度和痛楚有所減輕,若輔以素食的話效果更能維持一段較長的時間 (註二)。

禁食也能保護神經系統

另一和自由基與發炎因子有密切關係的就是神經系統退化病症。在小鼠實驗中禁食對一系列的退化病症如柏金遜症,老人痴呆症和亨丁頓舞蹈症 (Huntington’s disease) 也有顯著的保護效果。研究顯示禁食能增強抗氧化能力,有助減少氧化癈物堆積,而最重要的是能夠刺激幹細胞生成新的神經元來修補受損的神經,減輕病情。

目前針對禁食與腦退化病症的研究主要來自動物實驗,在人體方面的比較少,所以禁食在人體是否同樣有效尚未證實。但對於癲癇症 (Epilepsy),禁食的效果早已被確定。早在二十年代在癲癇症藥物未面世之前,以特別餐單來激發酮生成作用是最先被用來對付癲癇症的治療方法,其效果更能媲美現代藥物 (註三)。而在較近代的研究中,禁食對於改善老年人的記憶力也有良好的效果 (註四)。

註一:Johnson et al (2007) Alternate day calorie restriction improves clinical findings and reduces markers of oxidative stress and inflammation in overweight weight adults with moderate asthma. Free. Radic. Biol. Med. 42: 665-674.

註二:Muller et al (2001) Fasting followed by vegetarian diet in patients with rheumatoid arthritis: a systematic review. Scand. J. Rheumatol. 30: 1-10.

註三:Hartman et al (2012) Intermittent fasting: A “new” historical strategy for controlling seizures? Epilepsy Res. 104: 275-279.

註四:Witte et al (2009) Caloric restriction improves memory in elderly humans. PNAS 106: 1255-1260.

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