醫療保健:你有所不知的脂肪細胞 (1) 為甚麽過肥會引致新陳代謝問題?

你可能會覺得脂肪組織就只是一團脂肪細胞聚在一起而已,就份量來說這並沒有錯,脂肪細胞組成了超過 90% 的容量,但以細胞數目說,它們只佔不夠四成。每克的脂肪組織中有約二百萬個脂肪細胞,其餘的就是基質細胞和血管細胞,以及大量的免疫細胞。而這些細胞在肥胖衍生的生陳代謝問題中扮演着舉足輕重的作用。

在正常的情況,亦即是脂肪細胞 “瘦” 的時候,是不會構成任何問題的。但在在過度進食時就不同了,因為脂肪細胞能近乎無限量的增生,只要增生到一到程度就是一連串問題的開始。

為甚麽只是近乎無限?主要原因就是包圍着它們的細胞外基質 (Extracellular matrix) 和血管。你可以將脂肪細胞想像成一堆氣球,而細胞外基質就是一個套在外面,富有彈性的網。毫無疑問,氣球的大小和數目會受網的彈性所限制。

雖然脂肪細胞能擴張的程度受到細胞外基質所限制,但是多餘的卡路里可不管這麽多,即使外基質已被撐得滿滿仍會不停地湧進脂肪細胞,這時候問題就來了。現時的理論相信過度增生的脂肪細胞會因空間所限而令生存壓力大增,最後被細胞外基質 “勒死”,這會招來大量能刺激發炎的免疫細胞 (見下圖)。

上面提到脂肪組織裏面有大量的免疫細胞,而那些新遷進的免疫細胞會破壞本來的免疫生態平衡。當中一種叫 M1 的巨噬細胞 (Macrophages) 會分泌如 TNF-alpha 的發炎份子,這些份子會對附近的脂肪細胞以致鄰近器官造成影響,這當中涉及到眾多複雜的機制,而最終的結果就是降低身體對胰島素的敏感度,而這就是生陳代謝病症的開始。所以由肥胖引致的健康問題有很大程度是由脂肪細胞和免疫系統之間的互動所引發出來的。

過度進食時脂肪細胞會不停增生,但若擴充過度的話會因生存空間所限而令部份脂肪細胞死亡。這會吸引大量能刺激發炎的免疫細胞,釋放發炎因子,最終引起胰島素抗性的問題。

圖片及資料來源:Rosen & Spiegelman (2013) What we talk about when we talk about fat. Cell. 156:20-44.

fatimmunesystem

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