醫療保健:你有所不知的脂肪細胞 (2) 辣椒素有助消脂

提到脂肪,要說它是人類健康頭號大敵之一也不為過。大部份人會將脂肪細胞跟贅肉劃上等號,它們是一堆用來儲存過多卡路里,並會嚴重影響外觀的多餘組織。但無論你如何不喜歡它們也好,脂肪細胞是對生理有重大貢獻的內分泌組織,負責分泌多種調節生陳代謝的荷爾蒙。另一較少人提及的功能是保暖,這並不是單單指作為脂肪層來防止熱能流失,而是在寒冷環境中釋放熱能來維持體温。

脂肪細胞可以分為兩種,第一種是白脂肪細胞 (White adipocytes),它們是構成脂肪組織的主要細胞,負責儲存過多卡路里。而負責體温調節的是另一種比較特別的褐脂肪細胞 (Brown adipocytes),他們能將能量迅速轉化成熱能散發出去。能量從那裏來?當然就是由燃燒脂肪而來了,所以儘管身為脂肪細胞的一分子,褐脂肪細胞其實是有強大消脂功能的。在小鼠實驗中,強化褐脂肪細胞功能可以讓小鼠暴飲暴食而不增重,對糖尿病的抗性也相對提高。若反轉過來以基因技術減少褐脂肪細胞,那小鼠們會很容易變得肥胖 (註一)。

那在人類身上褐脂肪細胞又有沒有如此神奇的效果?遺憾的是人類只有在嬰兒時期才有較多的褐脂肪細胞,在長大成人後絶大部份會消失,剩餘那一點點的褐脂肪細胞深藏在鎖骨之下和脊椎附近。當然,要喚醒它們也是有辦法的,方法之一就是多運動,運動時肌肉所產生的鳶尾素 (Irisin) 有助激活褐脂肪細胞。

另一方法就是將身體暴露在寒冷之中,藉此來刺激褐脂肪細胞維持體温的功能。有研究讓健康的年輕人每天在 17 度的氣温中待上兩小時,六星期後身上的褐脂肪細胞活躍度大增。這方法雖然有效但不現實,而另一方面它的效用與 BMI 成反比,即越是肥胖的人仕越難見效。那有沒有其他較容易的方法能取得同樣效果?有。辣椒和甜椒含豐富辣椒素 (Capsaicin) 及甜椒素 (Capsinoids),兩者被身體吸收後所激活的機制是與受寒冷刺激時是一樣的。在上述研究中科學家也測試了甜椒素,若每天服用9毫克甜椒素,為期六星期的效果與接受寒冷刺激相若 (註二)。

註一:Harms & Seale (2013) Brown and beige fat: development, function and therapeutic potential. Nature Medicine 19,252–1263

註二:Yoneshiro et al (2013) Recruited brown adipose tissue as an anti-obesity agent in humans. J. Clin. Invest. 123(8) 2404-3408

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