醫療保健:動物奇趣-樹獺身上的抗生素

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圖中的動物是一隻樹獺 (Sloth),樹獺主要的棲息地位於中美和南美的熱帶雨林,每天可以花上二十小時睡覺,是一種非常怠惰的動物。不要被未成年的可愛樣子騙了,因為上圖其實有點誤導成份,真正野生的樹獺是相當污穢的,成年的樹獺身上長滿藻類,所以牠們的皮毛上是一片片的青綠,能在雨林中提供保護色(見下圖)。

抗生素是從真菌分泌中提煉而成的,但抗生素跟樹獺到底有甚麽關係?抗生素的研發在很久以前就已遇上瓶頸,在過去數十年出現的新品種屈指可數。這一方面是開發所需的時間和成本龐大得令藥廠望而卻步,而且能發掘的地方也就早已發掘過了。

為了尋找新的地方發掘新的真菌品種,科學家將主意打到樹獺身上,而樹獺也似乎是一個可供發掘的寶庫。樹獺的皮毛除了藻類外,還長滿了大量的微生物和昆蟲,當然這當中也包括了真菌。科學家從野外樹獺身上剪下小量毛髮樣本,先以清水洗淨上面的污垢,然後剪成小段放進培養器來培育上面的真菌。

研究員一共從樹獺的毛髮上發掘了 84 種真菌,並從中分離出數十種未經加工的抗生素。這些抗生素當中能對細菌、虐疾,甚至乳癌癌細胞能起作用的也有,而當中很可能包括新品種的抗生素。但到底樹獺能否為人類提供新的抗生素甚至其他藥物,這還需科學家們繼續努力。

資料來源:Higginbotham et al (2014) Sloth hair as a novel source of fungi with potent anti-parasitic, anti-cancer and anti-bacterial bioactivity. Plos one. 9(1): e84549

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