育兒心得:懷孕時期母體肥胖對下一代的影響

在西方國家懷孕母親過肥的情況相當遍。作為胚胎,相信沒有比母體更重大的環境因素了。那母親過胖對胎兒在肥胖相關病症方面有沒有甚麽影響?最近有一研究以小鼠實驗來探討這題目。

實驗的設計相當簡單,科學家們有兩組研究對象。一組為體重正常鼠爸媽所生產的下一代,而另一組為肥胖鼠媽媽與體重正常鼠爸爸所生產的下一代。作為實驗鼠牠們的基因是完全相同的,所以兩組鼠寶寶之間的唯一分別就是母親有否過胖。

研究發現若以普通飼料飼養兩組鼠寶寶,牠們之間的體重以及健康指標並沒有顯著分別。但若餵以高脂肪飼料的話情況就不同了,相比之下母親過胖的那一組小鼠體重增加得較快,而胰島素抗性 (insulin resistance) 和脂肪肝 (liver steatosis) 等糖尿病指標也較差。

但小鼠們的基因是完全相同的,為甚麽會有這樣的現象?母體環境到底是透過甚麽方式來影響胎兒的呢?研究發現這是表觀遺傳 (epigenetics) 所引致的。甚麽是表觀遺傳?簡單來說就是基因的開關。研究指出懷孕期間和母體過胖有關的環境因素很可能搞亂了這些開關,影響了在胎兒中負責胚胎發展的基因。若小鼠的母親在懷孕時期過肥,下一代就會有隠性的肥胖和糖尿病風險。這些隱性風險在飲食正常的情況下是不會構成影響的,但一旦接受高脂肪飲食問題就會顯露出來。這些發現暫未在人體中獲得證實,但若是真的話,那母親過胖對下一代的影響又得重新審視了。

資料來源:Li et al (2013) Maternal obesity and diabetes induces latent metabolic defects and widespread epigenetic changes in isogenic mice. Epigenetics 8(6): 602-611.

epigenetics

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